Compostable Toilets: Pooping with Purpose (Crapping for a Cause?)..Baños composteros: Haciendo popó por una buena causa

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The toilet is as good a spot for reflection or reading as it is for excretion. For those out there who might be wondering, “what will the bathroom experience be like at Rio Muchacho? How will it complement my learning and time there?” I have an answer for you. Allow me to paint a picture. You are sitting on a toilet seat, staring at the bamboo walls that surround you and shelter you from the outside elements. The tropical birds are chirping and the sun is shining. You do your business (whatever that might be), wipe, and toss the toilet paper in the toilet. You turn to flush, but instead of sending 3-5 gallons of polluted water out into the ecosystem (and conveniently out of your consciousness), you dump a cup of sawdust into the toilet and you are done. This sawdust provides a nice dose of Carbon to work with the nitrogen that you have already so kindly provided. Once the toilet is full you might have the honor of helping to move this early stage humanure to another holding container where microorganisms will feast for 6 months to a year. They will spend this time degrading and transforming the compost, and while doing so will remove all potential human pathogens with the heat they produce in this process. Finally, this humanure will be used to return valuable nutrients to the soil. At Rio Muchacho we use our humanure for pastures and reforestation, not directly on the vegetable gardens. Even though it would be completely safe, we want people to feel comfortable eating the delicious fresh food we enjoy daily.

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El baño es un buen lugar para reflexionar o leer, así como para defecar. Para los que se estén preguntando “¿Cómo es ir al baño en Rio Muchacho? ¿Cómo va eso a complementar mi tiempo de aprendizaje allí?”, tengo la respuesta para usted. Déjeme pintarle la imagen. Usted está sentado/a en un asiento de inodoro, mirando a las paredes de bambú que le rodean y protegen de elementos exteriores. Los pájaros tropicales están cantando y el sol está brillando. Usted hace sus necesidades (ya sea el uno o el dos), se limpia y tira el papel dentro del inodoro. Se da la vuelta para jalar la cadena, pero en vez de mandar 3 a 5 galones de agua contaminada al ecosistema (y convenientemente fuera de su conciencia), usted riega una taza de aserrín en inodoro y listo. Este aserrín provee una buena dosis de carbono que trabaja con el nitrógeno que usted acaba de proveer gentilmente. Una vez que el compartimento bajo el inodoro está lleno es tiempo de llevar el abono humano a otro contenedor donde microorganismos van a hacer un festín durante 6 meses a un año. Estos últimos van a pasar ese tiempo degradando y transformando a la composta y, mientras lo hacen, van a ir removiendo cualquier patógeno humano con el fuerte calor que produce este proceso. Finalmente, el abono será usado para retornar nutrientes valiosos a la tierra. En Río Muchacho usamos abono humano para pastos y reforestación, no directamente en las huertas de vegetales. A pesar de que sería completamente seguro hacerlo, queremos que la gente se sienta cómoda comiendo la deliciosa y fresca comida que proveemos día a día.

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While the users experience is quite comparable to the typical visit to the restroom, the outcome is completely different. The moment of flushing a toilet, an action, which I have often done with apprehension only because I fear it might clog, and not that I might be directly contributing to environmental degradation, is a moment that really changes everything. The most obvious problem with flushing is how much water it wastes. The less obvious negative effects of the flush are the way in which it breaks the animal nutrient cycle. In a proper animal nutrient cycle, we grow food, eat food, gather excrement and compost it (which means we feed it to friendly bacterial microorganisms and make sure they have plenty of oxygen to work with), and then return these available nutrients to the soil to reuse and start the cycle again. By flushing a toilet we break this cycle in two damaging ways. First, we discard our precious nutrient rich fecal matter and urine in a manner that creates waste and leads to pollution. If we do not allow humanure to sit and compost, we are left with human waste. Human waste is a dream location for disease to hang out and spread. At treatment plants human waste is converted into Sewage and treated water. Sewage is full of medical, chemical, and industrial hazardous materials and is usually sent to a landfill. This buried waste and chemicals creates massive amounts of methane, and is a major contributor to global warming. Even treated water can still have high amounts of these chemicals, pharmaceutical drugs, nitrates, chlorine, etc. Jenkins (2005) provides the astounding statistics that each human produces 1000 pounds of humanure per year, which is not used as such, and instead finds its way into landfills and our drinking and swimming water. The second major negative effect of the flush, and break in the animal nutrient cycle, is that because we send this aforementioned precious and nutrient dense manure to landfills and our water, we must resort to chemical fertilizers to get nutrients back into the soil while growing food. These fertilizers are nasty in many ways, one of the biggest being that the nutrient runoff due to the misuse of these chemicals is the leading cause of water pollution in our natural bodies of water. The toilets at Rio Muchacho allow us to complete the nutrient cycle, thereby lessening the impact of human waste and chemical fertilizers on the planet, and reducing water pollution and all the wasted water that flows with each flush.

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Mientras que la experiencia de los usuarios es muy similar a una ida al baño usual, el resultado es completamente diferente. El momento de jalar la cadena, una acción que siempre he hecho con aprensión solo porque tengo miedo que se tape y no porque esté contribuyendo directamente a la degradación del medio ambiente, es el momento que realmente lo cambia toda la perspectiva. El problema más obvio con jalar la cadena es cuanta agua se gasta. El problema menos obvio es que rompe el ciclo natural de nutrientes animales. En un ciclo sin alteraciones hacemos crecer alimentos, los comemos, almacenamos excrementos y los convertimos en composta (lo cual significa que los alimentamos de microorganismos bacterianos benignos y nos aseguramos de que les llegue suficiente oxígeno con qué trabajar), y después retornamos los nutrientes disponibles a la tierra para reusarla y recomenzar el ciclo otra vez. Al jalar la cadena de un inodoro usual rompemos el ciclo en dos formas perjudiciales. Primero, descartamos nuestra materia fecal y orina ricas en nutrientes de una manera que crea desechos y contaminación. Si no dejamos que nuestro abono humano se convierta en composta, solo nos quedan desechos humanos. Los desechos humanos son una fuente de ensueño para las enfermedades que se instalan y se propagan. En plantas de tratamiento esos desechos humanos son convertidos en aguas residuales y agua procesada. Las aguas residuales están llenas de materiales químicos e industriales riesgosos que generalmente son enviados a un relleno sanitario. Estos desechos y químicos enterrados crean una cantidad enorme de metano que es uno de los mayores contribuyentes al calentamiento global. Incluso, el agua procesasa puede tener una gran cantidad de estos químicos, drogas farmacéuticas, nitratos, clorina, etc. Jenkins (2005) provee estadísticas impresionantes de que cada ser humano produce 1000 libras de abono humano por año, que no es utilizado como tal sino que termina en rellenos sanitarios y en el agua que usamos a diario. El segundo efecto negativo de jalar la cadena y romper el ciclo de nutriente animal es que, como enviamos el abono mencionado a rellenos sanitarios y nuestra agua, tenemos que compensar la pérdida usando fertilizantes químicos para poner de nuevo nutrientes en la tierra que hacer crecer nuestra comida. Estos fertilizantes son terribles por varias razones, una de las cuales es que el mal uso de estos químicos es la causa principal de contaminación de las fuentes naturales de agua. Los baños en Rio Muchacho nos permiten completar el ciclo de nutrientes, reduciendo el impacto de los desechos humanos y químicos fertilizantes en el planeta, y reduciendo la contaminación del agua y toda el agua desperdiciada de cada jalada de cadena.

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Aside from the first person experiences I have had with these awesome Johns, I got all the information in this post from other volunteers and the “The Humanure Handbook” by Joseph Jenkins. I highly recommend that you give it a read, maybe even while enjoying one of the ethical and pleasant potties here at Rio Muchacho.

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Aparte de las experiencias de primera mano que he tenido en estos chéveres baños, obtuve toda la información en este artículo de otros voluntarios y de “The Humanure Handbook” (Manual de Abono Humano) de Joseph Jenkins. Le recomiendo que lea este libro, tal vez incluso mientras disfruta de un ético y plácido popó aquí en Río Muchacho. Y hay otro libro impresionante: “Oro Líquido”, donde le hace reflexionar sobre la preciosidad de su orina.

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